【クリスマス】カッシーニ宇宙船からのプレゼント…夜の土星

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8年以上も土星の周りを周回しているNASAのカッシーニ宇宙船が、土星とその輪の壮麗なイメージを送ってきた。

2012年10月17日に、174回目の土星周回を行ったカッシーニ宇宙船は、太陽がある方向と正反対に位置する土星の影にポジションを取った。太陽に向かって振り返ることは、幾何学的に惑星科学者によって「ハイ・ソーラー・フェイズ」と表現される。これはより低いフェイズでは見られない、輪や大気の状態の詳細を明らかにする、科学的に非常に重要かつ効果的なポジションである。

前回、カッシーニがこうした稀な視野を土星とその輪に対して持ち、十分な距離と時間によって惑星全体の写真集成図を作成したのは2006年9月のことで、地球をその背景に置いた「土星の影の中で」と題されたイメージは最もポピュラーなものとなった。

このホリデーシーズンにリリースされた土星の写真集成図は、地球は太陽と共に土星の裏側に隠れているために見えないが、前回よりもより近い位置から撮影された為、2006年のものよりも土星の輪のより細部が表現されている。
《河村兵衛》

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