JR東日本は9月5日、柳津(宮城県登米市)~本吉(南三陸町)~気仙沼(気仙沼市)間55.3kmを結ぶ気仙沼線BRTのダイヤ改正を実施した。バス専用道を大幅に増やし、所要時間を短縮している。

前谷地(宮城県石巻市)~柳津~気仙沼間72.8kmを結ぶ気仙沼線は2011年3月11日、東日本大震災の影響で全線が運休。このうち前谷地~柳津間17.5kmは4月29日に運転を再開したが、残る柳津~気仙沼間は津波による路盤の流失など被害が大きく、現在も復旧のめどは立っていない。

こうしたことからJR東日本は、バス高速輸送システム(BRT)への転換を提案。路盤流失を免れた区間を中心に線路敷地をバス専用道に改築し、それ以外の区間では一般道を走行するバスを運行するものとした。

BRT化を目指すJR東日本と、鉄道による復旧を要望する沿線自治体との間で協議は難航したが、最終的には「鉄道復旧までの代替策」という位置付けでBRTを導入する方向で合意。2012年8月20日から「気仙沼線BRT」として運行を開始した。

当初は専用道が陸前階上~最知間2.1kmだけで、それ以外は一般道を走行していたが、12月22日の本格開業に合わせて歌津~陸前港間2.3kmが専用道に移行。今年4月25日には、本吉~小金沢間の本吉方2.0kmと大谷海岸~陸前階上間の陸前階上方1.1km、最知~松岩間の最知方1.8km、不動の沢~気仙沼間の不動の沢方2.3kmも専用道経由に切り替えられた。

今回のダイヤ改正では、陸前戸倉~志津川間の陸前戸倉方3.5kmと、志津川~清水浜間の清水浜方3.8km、陸前港~蔵内~陸前小泉間の蔵内方2.8kmで専用道の使用を開始した。この結果、専用道区間の総延長は21.7kmとなり、ダイヤ改正前のほぼ倍に。柳津~気仙沼間では全体の約4割が専用道の走行に切り替えられた。

専用道の走行区間が増えたことから、所要時間も短縮。ダイヤ改正前は柳津~気仙沼間でベイサイドアリーナ(南三陸町)通過便が113分、ベイサイドアリーナ経由便が119分だったが、改正後は通過便が7分短縮の106分、経由便が3分短縮の116分となった。

JR東日本は今後も線路敷地を改築した専用道を増やし、最終的には全体の約7割を専用道にする方針。3月2日からBRTを導入している大船渡線気仙沼~盛(岩手県大船渡市)間43.7kmでも、9月28日から専用道を現在の約4倍の13.7kmに拡大する。
《草町義和》